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Entrepreneur à succès

Eugène Schueller

Eugène Schueller, chimiste et chef d’entreprise, connu pour avoir fondé le groupe L’Oréal.

Eugène Schueller, né le 20 mars 1881 est fils d’un pâtissier d’origine alsacienne. Il naît dans l’arrière-boutique de la boulangerie pâtisserie de ses parents dans le 6e arrondissement.

Après l’école, le jeune Schueller passe lui-même de longues heures dans la boutique familiale à faire son apprentissage du métier de commerçant. Son avenir semble tout tracé. Il sera pâtissier comme son père. Le destin en décidera autrement. En 1891, ruinés par le krach de Panama qui engloutit toutes leurs économies, ses parents emménagent à Neuilly, où ils deviennent fournisseurs de gâteaux pour le collège de Sainte-Croix. Une activité qui présente un avantage appréciable : Eugène Schueller est admis à poursuivre ses études dans ce lieu très sélect où sont formés bon nombre de futurs diplomates, de généraux et d’inspecteurs des finances.

Sorti lauréat de sa promotion de l’Institut de chimie appliquée de Paris (maintenant École nationale supérieure de chimie de Paris) en 1904, il est promu assistant-préparateur du professeur Victor Auger à la Sorbonne la même année puis chef préparateur à la Pharmacie centrale de France dont Auger était le conseiller.
En 1907, il met au point les premières teintures capillaires de synthèse.

Il se marie en 1909 avec Louise Madeleine Berthe Doncieux, sa fille Liliane naît le 21 octobre 1922. Sa femme décède le 27 octobre 1927 et il se remarie le 26 mai 1932 avec Annie Grace Burrows (1897-1961).

Fondateur le 30 juillet 1909 de la Société française de teintures inoffensives pour cheveux qui deviendra L’Oréal, il a également été vendeur d’étoffes, colporteur. Après l’intermède de la Première Guerre mondiale où Schueller, sous-lieutenant d’artillerie chargé des liaisons avec l’infanterie, est cité à titre militaire (cinq citations, croix de guerre, Légion d’honneur) et au cours de laquelle il laisse les commandes de son entreprise à son épouse, il reprend son parcours d’entrepreneur. Il parvient à accompagner les modes : lancement de teintures pour cheveux quand Coco Chanel et Louise Brooks adoptent des coupes courtes et colorées, création de l’ambre solaire au moment de l’instauration des congés payés par le Front populaire, accompagnement de l’éducation à l’hygiène de l’après-guerre avec les marques Dop et Monsavon.

Après la guerre, et grâce aux témoignages de Pierre de Bénouville, d’André Bettencourt, de François Mitterrand, de Max Brusset (député de Charente), de Jacques Sadoul (alors maire communiste de Sainte-Maxime) et des membres de la Résistance, des réfractaires au STO et de juifs que Schueller aurait aidés pendant l’Occupation, il est relaxé de toute accusation de collaboration. Il obtient la croix de guerre et il est fait chevalier de la Légion d’honneur.

À la fin de l’année 1945, Eugène Schueller engage François Mitterrand comme président-directeur général des éditions du Rond-Point (et directeur du magazine Votre beauté) et André Bettencourt rejoint la direction du groupe L’Oréal. Il emploie également plusieurs anciens collaborateurs et cagoulards, dont Jacques Corrèze.

En 1953, il reçoit, conjointement avec Robert Guérin, l’Oscar de la publicité. La récompense leur est remise le 14 janvier 1954 par Maximilien Vox (président de l’Association de l’Oscar de la Publicité) au cours d’une cérémonie qui se déroule dans le restaurant parisien Maxim’s.

À son décès, en 1957, sa fille Liliane, mariée le 8 juin 1950 à l’associé de son père André Bettencourt, hérite de L’Oréal, désormais numéro un mondial des cosmétiques et de la beauté.

En 1958, sa fille Liliane Bettencourt crée le Prix “Eugène Schueller” au profit des anciens élèves de l’École nationale supérieure de chimie de Paris en hommage à son père sorti major de la promotion 1904. Le prix est destiné à récompenser chaque année un jeune ingénieur qui, dans un délai de 5 ans après sa sortie de l’école, aura réalisé des travaux scientifiques d’impact majeur susceptibles d’engendrer des applications industrielles en Chimie moléculaire ou en Sciences du vivant.

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